亚马逊无人机项目面临困难

日期:2022-06-23

来源: 来源:邮政研究院官微

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据彭博新闻近日报道,大约10年前,亚马逊原CEO杰夫·贝佐斯曾表示,亚马逊将在五年内用无人机送货。近十年过去,尽管亚马逊花费了20多亿美元,在世界各地组建了一个超过1000人的团队,但它距离推出无人机送货服务还有很长的路要走。彭博社基于内部文件、政府工作报告以及对13名现任和前任员工的采访进行的调查显示,该项目面临技术挑战、员工高流失率和安全问题。另据Insider网站获得的亚马逊内部文件预计,到2025年,每架无人机的投递成本为每件包裹63美元,而亚马逊目标是每年通过无人机运送100万个包裹。目前,每个包裹的陆运投递成本估计不到5.50美元。

2021年,亚马逊在俄勒冈州偏远农业地区彭德尔顿拥有一个试验场,该试验场在四个多月的时间里发生了五起坠机事故。在航空测试项目中,事故是不可避免的,设备性能会特意提升到最大值以确定断裂点,以此来改进无人机的设计。5月,一架无人机的螺旋桨脱落,导致飞机翻倒,并在其它发动机仍在运转的情况下坠毁。6月,一架无人机在从垂直爬升过渡到向前飞行的过程中发生了故障。设计的自动安全装置在这种情况下着陆不起作用。飞机翻转过来,稳定安全功能也失灵了。美国联邦航空局在一份关于该事件的报告中写道:“无人机不受控制地垂直下降约160英尺(49米),并被大火吞噬。”随后发生的大火烧毁了25英亩的土地,大火被消防部门扑灭。美国联邦监管机构对亚马逊无人机的适航性提出质疑。

亚马逊计划在未来几个月加大测试力度。据彭博社,该公司去年未能实现2500次试飞的目标,但为2022年设定了12000次试飞的更高目标,尽管截至2月底,完成的试飞不足200次。该公司计划今年在德克萨斯州和加州增加新的试飞场。亚马逊还希望开始在飞行观察者的视线之外测试无人机,这是证明无人机自主飞行能力的关键一步。

要跟上财力雄厚的竞争对手的步伐,亚马逊正承受着越来越大的压力。近期,Alphabet Inc.旗下的谷歌Wing加快了无人机测试项目,开始将包裹运送到位于达拉斯以北90平方英里范围内的郊区购物者手中。沃尔玛和UPS都有自己的无人机项目,正处于不同的发展阶段。亚马逊内部最严厉的批评人士也没有质疑这项技术的潜力,但亚马逊的现任和前任员工表示,该公司屡屡以击败竞争对手的名义,把速度置于安全之前。亚马逊想要的无人机兼具飞机的长距离飞行能力和直升机的可操纵性,后者可以迅速改变方向,避开树木和电线,并在恶劣天气时在后院上空盘旋。无人机还需要在没有人为干预的情况下飞行并找到目的地。亚马逊团队研究了20多个概念。这种无人机需要新的软件,让机载摄像头能够识别并对障碍物做出反应,并能区分游泳池和车道等物体(以避免误着陆)。该团队最终选定了一架85磅(38.6公斤)重的大型无人机,因为他们希望它能够携带一个5磅(2.3公斤)重的包裹,这一有效载荷覆盖了亚马逊递送的包裹的85%。尽可能延长飞行距离是关键,因为每多飞一英里就意味着可以服务更多人。据熟悉该项目的一名高管透露,贝佐斯对这个团队很有耐心,希望能创造出一台超级机型。

用飞行机器人取代人类驾驶员的前景对在线零售商颇具吸引力,因为预计30分钟送货时间将成为药品、零食和婴儿用品等特定送货的标准时限。亚马逊的无人机计划在顾客点击“购买”按钮后的半小时内,从送货站向外延伸7英里(11公里),在车流上空飞行,递送重达5磅的包裹。这一速度将使在亚马逊下订单的速度与顾客自己去商店的速度一样快,并有助于抵消电子商务中最大的成本之一:花钱请人开车把包裹送到家里。

亚马逊的Prime Air无人机有六个螺旋桨,可以从上下(垂直)飞行切换到向前飞行,这是一个困难的工程壮举。亚马逊无人机的机翼包裹着螺旋桨,帮助它在长距离飞行中更有效地飞行,并在旋转叶片周围提供一层额外的保护。

一位曾在亚马逊无人机项目工作4年的高级工程师说,与谷歌的无人机(重约10公斤)相比,亚马逊的无人机太重了。每次增加负载货物的重量,无人机自重就会变得更重,并需要更多的电池,这是一个恶性循环。

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